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英特尔代工苹果?市场倒逼的结果

日前,Macrumors 报导,英特尔将成为 iPhone 7 内置 LTE 基带芯片的供应商,而且份额将达到 40% 左右,报导指出,英特尔目前有超过 1000 名员工,正在负责 iPhone 7 所需要的英特尔 7360 LTE 基带芯片,目前该芯片的性能表现为下载速度每秒 450Mb、上传速度为每秒 100Mb,支持 4G LTE Cat.10 规格,以及可以使用 29 个 4G LTE 频段,预计这将会是采用在 iPhone 7 上的最新基带芯片。



对比 iPhone 6s 的上的高通基带,英特尔的芯片理论上性能表现更好,这也意味着 iPhone 7 将拥有更高的连接速度,包括在浏览网页、下载 App、观看在线视频时,都能更加快速和流畅。

自从 iPhone 4 以后,苹果就一直在用高通的基带芯片,iPhone 6s 上采用的是高通 MDM9635 基带芯片,高通下一代的 MDM9645 基带芯片性能也非常不错。苹果为何要分走高通的订单,苹果和英特尔有没有进一步合作的可能的呢?

一、苹果的策略

其实苹果寻找高通之外合作伙伴的事情并不奇怪,因为以苹果长期以来都有一个基本的策略,就是尽量不完全依赖独家供应商。

传统上,手机厂商倾向于与独家供应商建立长期的合作关系,使用独家产品来增加批量,降低成本。而苹果一直都对供应商加以提防。尽可能在某一配件上选择两三家供应商。

苹果的屏幕有过 LG、三星、夏普,JDI,苹果的闪存有三星、东芝,苹果的处理器代工分给台积电和三星。iPhone 7 才准备换 OLED,很大程度是因为友达的 OLED 正在成熟,苹果可以不用过于依赖三星。

苹果很喜欢让供应商之间彼此竞争,因为 iPhone 的销量足够大,苹果作为大采购方可以获得更好品质的产品和更低的价格。

另外一方面,多个供应商的还可以应对一些意外情况,譬如某供应商因为事故、灾难或者罢工造成的停产减产,苹果很容易从另外一个供应商那里得到补偿,而不会影响生产效率。

由于基带芯片的复杂性,苹果使用英飞凌的芯片出现过一些问题,所以到了 iPhone 4 之后统一使用高通的基带芯片,但是这样一样就违反了苹果一贯的原则,高通事实上垄断了基带芯片的供应,苹果无法制衡高通。

英飞凌被英特尔收购后经过了一段时间的消化,目前产品也在走上正轨,产品获得了 LG、三星等厂商的青睐,苹果此时引入英特尔,可以在基带上完成对高通的制衡,这对未来 iPhone 7 的成本与供货都有好处。因为高通也要台积电代工,与苹果抢工艺资源,而英特尔是自有工艺的。

二、英特尔的危机

目前,自己同时设计和制造芯片的厂商已经很少了,英特尔是其中之一。长期以来,英特尔以自己全球第一的工艺骄傲,但是近来却遇到了强有力的挑战。

在过去十多年,我们习惯于英特尔的王者地位,当 AMD,IDT 还在用 0.35 微米的时候,英特尔已经开始用 0.25 微米,让 AMD 进化到 0.25 微米的时候,英特尔已经进化到 0.18 微米。

虽然英特尔有时候在处理器架构上会落后于竞争对手,但是工艺总是领先的。无论是 PC 领域的 AMD,还是做大型机的 IBM,在工艺上总是落后英特尔一筹。

高端的工艺保证了芯片优秀的性能和功耗,而芯片的利润给了英特尔研发的资金,帮助英特尔在工艺上继续进步,如此循环往复,英特尔的对手被甩开,英特尔独步天下。

到了移动时代,ARM 处理器兴起,但是 ARM 业界代工产品所用的用以依然落后于英特尔,业界还在用 40nm 的时候,英特尔已经是 22nm 了。

不过,最近两年情况却发生了变化,在 40nm 以后,三星和台积电借着手机 SOC 销量大好的时机,加快了工艺升级的过程,从 40nm 到 28nm 再到 20nm、16nm(三星是 14nm),三星和台积电几乎一年一大步,快速进步。

而英特尔却一而再,再而三的放慢了工艺升级的脚步,14nm 推迟,10nm 推迟。如今在路线图上,三星和台积电的10nm工艺要早于英特尔了。英特尔工艺之王的地位岌岌可危。

三、有销量的工艺才有前途

为什么英特尔领先了这么多年,却在短短两三年内被反超呢?其实原因很简单,技术终究要转化为产品卖出去的。

在英特尔领先的年代,PC 还在快速增长之中,有大量的 CPU 需求,英特尔利润丰厚,而需求和竞争也一直刺激着英特尔改进工艺,研发技术。

所以在 PC 的增长期,英特尔的工艺快速进步,遥遥领先。

但是到了移动时代,情况发生了变化,PC 市场连续多年慢慢萎缩,英特尔的桌面 CPU 增长失速。

而另外一方面,英特尔的老对手 AMD 越来越惨淡,几乎到了难以为继的地步,制造部门卖出去了,设计部门的处理器一直落后于英特尔,英特尔并没有太大压力,研发速度自然也就放缓了。

而在移动领域则完全是另外一个样子,从 2007 年开始的,iPhone 引导移动革命之后,业界对处理器的渴求是一直存在的,大家希望有性能更好,功耗更低的处理器,并且愿意为之买单。

而代工的三星和台积电就有大量的资金来升级工艺,更好的工艺带来更多的订单,更多的资金,然后继续升级,几个循环下来,英特尔就被追上了。

首先产品有销量,才有钱升级,只研发没销量,即使是英特尔也难以保持技术进步的速度。所以英特尔被追上其实是市场出了问题。英特尔在移动转型中先是放弃了 ARM 指令集,然后自身的 Atom 功耗下不来,失去了智能手机市场,也就失去了工艺提升的速度。

四、英特尔代工苹果的猜想

如前文所说,英特尔被追上不是技术研发出了问题,而是市场出了问题,要解决问题就得从市场做起。

英特尔有两条出路,一条重新占领移动市场,靠移动市场的销量拉动需求。英特尔作为后发者走这条路困难重重。

还有一条出路是代工 ARM 处理器,依靠ARM处理器的销量提供技术升级的资金。目前,英特尔刚刚被三星追上,只要英特尔开放代工,依然是目前技术实力最强的,对于苹果有很大的吸引力。即使能拿到苹果 40% 的订单,也会是一个大数字,况且这个口子开了,华为这种厂商是很愿意得到英特尔工艺资源的。

如果英特尔能放下面子来做,以其技术积累,重新拉开与三星,台积电的距离并不困难。

这次苹果与重新与英特尔合作,实际上在基带上就已经利用了英特尔的工艺资源,那么在未来的 A10 芯片上,两者能否合作呢?

英特尔现在需要形成循环,升级工艺,保持世界第一的地位.苹果传统上愿意为最好的产品付钱,最好的工艺给苹果,帮助苹果进一步拉开与竞争对手的体验差距,苹果也不会错过。

所以,英特尔代工苹果是一件双赢的事情。英特尔未来即使要让 X86 逆袭移动市场,也得保持工艺的绝对领先才有机会。如果工艺落后于台积电、三星。那么不仅移动市场肯定失去,未来在桌面甚至服务器市场也会有麻烦。

现在合作,对双方都有利。牌在库克和科再奇手里,他们会怎么出呢?

来源:iDoNews专栏
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